Les Petits Métiers: la Vannerie / Small Trades: Basketry

La Vannerie
La Vannerie

Quand j’étais en classe de 4ème, mes parents m’ont envoyé passé l’été dans un camp de vacances au coeur de la forêt équatoriale.  La vannerie faisait partie du programme de classes instaurées par le camp, en plus de la sculpture du bois (ce sera un article pour un autre jour), la fanfare, la peinture, etc.  Ce qui me fascinait dans l’art de vanner c’était la vitesse avec laquelle l’instructeur pouvait faire des paniers, des chaises robustes, des chapeaux, etc. C’est comme si le raffia glissait sur ses doigts.  Les outils étaient très simples et rudimentaires: un couteau, et le raffia, le rotin, ou des feuilles de palmiers.  Les premiers jours n’avaient pas été facile, car tout semblait difficile: l’art de manier le raffia ou le palmier sans se blesser, et le couteau de vannerie sans maladresse… et je semblais prendre une éternité pour faire un panier.  La vannerie, c’est tout un art: c’est l’art de tresser les fibres végétales et de fabriquer des objets essentiels qui seront utilisés à la cuisine (paniers), au salon (chaises), dans la garde-robe (chapeaux, sacs), et pour la décoration.  Amusez-vous à regarder un vannier à l’oeuvre au Cameroun.

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African basket
African basket

When I was in middle school, my parents sent me to a camp in the heart of the equatorial forest for the summer.  Basketry was part of the curriculum, as well as wood sculpting (the subject of another post), orchestra, painting, etc. What used to fascinate me was the art, and speed with which the instructor used to weave a basket, make robust chair, and hats. It was as if the raffia was flowing through his hands. The tools used to weave were very simple and rudimentary: a hat, and raffia, rattan, or palm tree leaves. The first days were quite tough since everything seemed super-difficult: the art of weaving raffia or palm tree leaves without hurting myself, and the knife without clumsiness… and it seemed to take me an eternity to make a basket. Basketry is an art: it is the art of weaving fibers to make essential objects that will be used in the kitchen (baskets), the living room (chairs), the wardrobe (hats, bags), and for decoration. Enjoy this video of a basket-maker in action, in Cameroon.

Le raffia ou le bambou africain/ Raffia or the African bamboo

Le palmier de raphia
le palmier de raphia/
Raffia palm tree

Le raphia (raffia) est un des nombreux palmiers qui poussent à travers l’Afrique, plus particulièrement en Afrique centrale, et à Madagascar.  L’arbre de raphia (raphia farinifera ou raphia ruffia) a de très longues feuilles qui peuvent atteindre jusqu’à 18 m de long.  Chaque branche du raphia peut avoir au moins 100 petites feuilles.  La fibre de raphia, telle celle de jute, est douce, flexible et robuste.  Le raphia est utilisé en Afrique pour diverses utilisations, notamment pour faire des meubles de maison (tabouret, table), pour faire les toitures internes des maisons, les lits (communément appelé lit de bambou de raphia), de longues ficelles pour grimper sur les arbres; mais aussi dans l’industrie vestimentaire, pour faire des chapeaux, des paniers, etc.  A Madagascar, la fibre de raphia est aussi utilisée pour concevoir une tenue vestimentaire traditionelle appelée rabanne.  Aujourd’hui, la fibre de raphia est exportée à travers le monde!  Cherchez bien… vous retrouverez le raphia dans votre maison!

Anna Sui Raffia purse
Anna Sui Raffia purse

Dans la video qui suit (du Cameroun), vous assisterez à la fabrication d’un tabouret traditionnel fait à base de bambou de raphia!

The raphia (raffia) is one of the numerous palm tree species found in Africa, particularly in central Africa and Madagascar.  The raffia palm tree (raphia farinifera or raphia ruffia) is made of long leaves that can attain up to 60 ft (18 m) in length. Each raffia palm branch is made of nearly 100 leaflets. The raffia fiber, just like jute, is soft, pliable, and strong.  Raffia is used in Africa for various applications such as to make furniture (table, chairs), internal roofs to houses, beds, to make ropes used to tie up plants, and binding together vegetables to be marketed; but also in the clothing industry to make hats, shoes, baskets, and mats. 
Raffia baskets
Raffia baskets
In Madagascar, people use raffia to make a native cloth known as rabanne.  Today, the raffia fiber is exported throughout the world.  Look carefully,… you might find some raffia lying around the house!

The following video shows the fabrication of a chair using the raffia bamboo, in Cameroon. Enjoy!