Why the Name: Ouagadougou?

Ouagadougou in 1930_Mittelholzer
Ouagadougou in 1930

I always loved the sound of the name Ouagadougou as it rolled off my tongue: it felt like a mouthful, but like a happy mouthful, the one you say with love: OUA-GA-DOU-GOU (WA-GA-DU-GU). Remember this is the capital of the land of upright people, the land of this proud son of Africa, Thomas Sankara. Yes, you know, the capital of Burkina Faso.

Originally, the city was called Kombemtinga, or the “land of princes.” It was founded on the 11th century by the Nyonyonse people.

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West Africa in 1530, with Mossi kingdom on the bottom right (Wikipedia)

The name Ouagadougou dates back to the 15th century when the Ninsi tribes inhabited the area. According to the Larlé Naba, the holder of the Mossi Empire‘s secrets, the city founders were in constant conflict with neighboring people until 1441, when they were forced to seek the protection of the Mossi Emperor Zoungrana, who was then living in Tenkodogo. In 1441Wubri, Zoungrana‘s son, and an important figure in Burkina Faso‘s history, led his tribe to victory. He then renamed the area from “KombemtingaorKumbee-Tenga“, as the Ninsi had called it, to “Wogdgo” which meant “Come honor me“.

Mossi Cavalry
Mossi cavalry, ca 1800s

It is this appellation which has evolved to “Woghodogo,” then Ouagadougou from the French. Others say that the name was changed by Wubri from “Kombemtinga” to “Wage sabre soba koumbem tenga“, meaning “head war chief’s village“.  The city then became the capital of the Mossi Empire in 1441 and the permanent residence of the Mossi emperors (Moro-Naba, Mogho Naaba) starting in 1681 with Naba Sanem. The Moro-Naba Ceremony is still performed every Friday by the Moro-Naba and his court to this day. The French made Ouagadougou the capital of the Upper Volta territory (basically the same area as contemporary independent Burkina Faso) in 1919.

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The Mogho Naba, king of the Mossi people at court in Ouagadougou, ca 1910 (Source: AdireAfricanTextiles.blogspot.com)

The name was originally « Woogrtenga » and « Wogodogo » to mean « where we receive honors, respect».  Ouagadougou grew around the imperial palace of the Mogho Naaba. Being an administrative center of colonial rule, it became an important urban center in the post-colonial era. First the capital of the Mossi Kingdoms and later of Upper Volta and then Burkina Faso, Ouagadougou became a veritable communal center in 1995. Affectionately called Ouaga by most, it is the center of the African film festival, FESPACO.

Ouaga2000 Memorial
Ouaga2000 Memorial – Ouagadougou today

So if you visit Ouagadougou, remember that you are visiting the original land of the princes, and the place where we receive honors and respect. Isn’t it a name worthy of the capital of the land of the upright people (Burkina Faso)? Enjoy the video below about Ouagadougou.

 

May 3rd: World Press Day – Norbert Zongo

Norbert Zongo
Norbert Zongo

May 3rd marks the World Press Freedom Day, or simply World Press Day.  This day is to raise awareness of the importance of the freedom of the press and remind governments across the world to respect the right to freedom of expression.  Today I would like to commemorate the life of an African journalist hailing from Burkina Faso, Norbert Zongo, who just like the great Cameroonian journalist Pius Njawe, stood for justice and fought injustice.

Norbert Zongo was the publisher and editor of Burkina Faso newspaper L’Independant.  On 13 December 1998, Norbert Zongo was assassinated after his newspaper investigated the murder of a driver (David Ouédraogo) who had worked for the brother of the president Blaise Compaoré, François Compaoré.  Zongo’s burned body was found along with the bodies of three other people: his brother Ernest Zongo, his chauffeur Ablasse Nikiema, and Blaise Ilboudo, in a vehicle near Sapouy, 100 km from the capital Ouagadougou.  An investigation showed that Zongo was killed for political reasons.  His murder rocked Burkina Faso, and manifestations arose within the country, and neighboring countries.  The most violent manifestations took place in the city of Koudougou, Zongo’s birthplace, and government supporters organized a militia armed with clubs engaged to hunt protesters in many cities of the country.

Burkina Faso
Burkina Faso

Bowing to popular discontent, President Blaise Compaoré, had to open a judicial investigation where his brother was charged for murder and harboring the body of the victim in connection with the death of David Ouédraogo who died of torture.  The charges were later dropped by a military tribunal.  In August 2000, five members of the presidential guard were charged for the murder of Ouédraogo, were convicted and sentenced to lengthy prison terms, but all were later freed.  In seven years of trial, one suspect, a member of the presidential guard was charged, but the accusing witness later recanted.  The Zongo trial ended in July of 2006 with a non-place which caused an international outcry.

Norbert Zongo is also the writer of the book, The Parachute Drop (Le Parachutage), which was translated to English and published in 2004.  Many of his articles can be found in the review Mobutuization of Burkina Faso.

Today, Norbert Zongo is celebrated as a martyr, one who stood for truth, in a country where not many dared to talk.  This is why he should be the man of the day, for a day like World Press Day: He dared to talk, he expressed the truth to enlighten others, and sought justice for another man.  In 2003, a documentary was made to talk about his murder: Borry Bana, the fatal destiny of Norbert Zongo.  In 2012, a memorial was erected at the Highway N6 (Ouagadougou – Léo) near Sapouy, exactly where Zongo was murdered.  Please watch this video of Norbert Zongo talking to African youths.  His message is that of maintaining intrinsic values of principle, of growth, of conscience.

Interview de Thomas Sankara par Mongo Beti

Thomas Sankara
Thomas Sankara a Ouagadougou

Je n’ai pu m’empêcher de partager avec vous ce pur joyau d’un autre temps: une interview du President Thomas Sankara par Mongo Beti.  Cette interview n’avait jamais été publiée auparavant, jusqu’à ce que l’épouse de Mongo Beti, Odile Tobner, la mette sur le site de la Société des Amis de Mongo Beti (SAMBE).  En 1985, Mongo Beti eut une entrevue privée avec notre ‘Che’ africain, Thomas Sankara, à la fin de laquelle, il lui envoya d’autres questions auxquelles Thomas répondit.  Ci-dessous, vous trouverez quelques extraits de cet entretien, où j’ai mis les questions de Mongo Beti sous formes de thèmes, et les réponses de Sankara suivent juste après (en bleu).  Pour l’intégrale, prière de visiter SAMBE.

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Sur les attaques ennemies:Il y a partout aujourd’hui, aux quatre coins du continent, des N’Krumah, des Lumumba, des Mondlane, etc. Que Sankara soit éliminé aujourd’hui physiquement, il y aura des milliers de Sankara qui relèveront le défi face à l’impérialisme. …Toutefois, pour mille et une raison, notre peuple et la jeunesse révolutionnaire africaine restent attachées à Sankara et ne souhaitent jamais que le moindre malheur lui arrive.

Sur la corruption: “Sans être un sociologue averti, ni un historien des sociétés précapitalistes africaines, je ne pourrai pas affirmer que la corruption est propre aux sociétés africaines. C’est un phénomène lié avant tout au système capitaliste, système socio-économique qui ne peut véritablement évoluer sans développer la corruption. Elle est donc incontestablement un héritage maudit de la colonisation. Ainsi, logiquement, pour combattre valablement la colonisation, le colonialisme et même le néocolonialisme, il faut aussi s’attaquer à la corruption.

Alexandre Biyidi Awala, a.k.a. Mongo Beti
Alexandre Biyidi Awala, a.k.a. Mongo Beti

Sur les traditions africaines et la place de la femme (polygamie, excision): “On ne fait pas de révolution pour régresser dans le temps. C’est pour aller toujours de l’avant. La Révolution ne peut qu’étouffer tous les aspects négatifs de nos traditions. C’est cela notre combat contre toutes les forces rétrogrades, toutes les formes d’obscurantisme, combat légitime et indispensable pour libérer la société de toutes les emprises décadentes et de tous les préjugés, dont celui qui consiste à marginaliser la femme ou à la chosifier. … Nous luttons pour l’égalité de l’homme et de la femme, pas d’une égalité mécanique, mathématique, mais en rendant la femme l’égale de l’homme devant la loi et surtout devant le travail salarié. L’émancipation de la femme passe par son instruction et l’obtention d’un pouvoir économique. Ainsi le travail au même titre que l’homme, à tous les niveaux, la même responsabilisation et les mêmes droits et devoirs sont des armes contre l’excision et la polygamie, armes que la femme n’hésitera pas à utiliser pour se libérer elle-même et non par quelqu’un d’autre.”

Sur la cooperation, et la conference au sommet des chefs d’Etats francophones: “Lutter pour son indépendance face au colonialisme ne veut pas dire que l’on se prépare, une fois celle-ci obtenue, à quitter la terre pour aller s’isoler
quelque part dans le cosmos.  Quant aux conférences au sommet des chefs d’État francophones, ils servent, chaque fois que nous avons l’occasion d’y prendre part, de tribune, de tremplin pour notre révolution, pour la faire connaître, de dire ouvertement ce qu’elle pense de ces conférences ou instances politiques. Y participer pour dénoncer ce qui ne va pas dans l’intérêt des peuples africains est une stratégie beaucoup plus payante que les sarcasmes envoyés de l’extérieur.

Sur le franc CFA: “le franc CFA, lié au système monétaire français est une arme de la domination française. L’économie française et, partant, la bourgeoisie capitaliste marchande française bâtit sa fortune sur le dos de nos peuples par le biais de cette liaison, de ce monopole monétaire.

Sur le panafricanisme et Nkrumah: “Tout le monde constate aujourd’hui avec amertume, face aux méfaits et autres exactions de l’impérialisme en Afrique, que N’krumah avait très bien raison d’aller de tous ses voeux à l’unité du continent. Néanmoins l’idée demeure et il nous appartient, il appartient aux patriotes africains, de lutter partout et toujours pour sa concrétisation. Il appartient à tous les peuples panafricanistes de reprendre le flambeau de N’Krumah pour donner espoir à l’Afrique.

Sur le parti unique: “Ce qui est discrédité c’est le parti unique bourgeois, parce que obéissant à une idéologie d’injustice, donnant le premier rôle à une minorité au détriment de la majorité. Un parti unique démocratique, c’est-à-dire un parti du peuple, ne peut en aucun cas être discrédité, parce qu’au service d’un peuple, des intérêts de la majorité. C’est sur une telle base qu’il faut voir la question du parti unique, qui est aussi une vision des masses.

Sur la privatisation de certains secteurs: “La révolution burkinabé considère l’initiative privée comme une dynamique qu’elle prend en compte dans l’étape actuelle de la lutte du peuple burkinabé. … L’État ne peut pas s’engager dans une étatisation tous azimuts, même si le contrôle d’un certain nombre de secteurs vitaux de notre économie s’avère indispensable.

Au camarade Mongo Beti, 3/11/85
La patrie ou la mort, nous vaincrons !